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Compañías chinas también quieren reiniciar fábrica de papel reciclado en Estados Unidos

28.06.18 El molino Newberg en Oregon podría proporcionar un mercado para el papel reciclado que ahora languidece en los centros de reciclaje de la ciudad; en un cambio de tendencia, el propietario ahora dice que podría venderle a un nuevo operador de planta.

WestRock, dueño de la fábrica de papel,  asegura ahora que está abierto a “todas las opciones” para vender el molino, luego de que el Portland Tribune publicara una historia documentando los esfuerzos de la compañía para asegurarse que la maquinaria papelera del molino se convierta en chatarra y  así no pueda ser reutilizada para hacer pulpa o papel.

La industria de reciclaje de Oregon tiene grandes esperanzas de que se pueda reiniciar una fábrica de papel en el Noroeste, ofreciendo un mercado para las montañas de papel de desecho que se acumulan desde que China suspendió las compras de papeles mezclados y plásticos recolectados en su programa de reciclaje.

Como se informó hace un tiempo, Rahul Kejriwal, un hombre de negocios vinculado a la industria del papel en la India, fue rechazado en su esfuerzo por comprar el molino de WestRock Co. de Atlanta, y le dijeron que el equipo debía ser destruido.

WestRock había firmado un contrato para vender la planta a KBD Enterprises LLC en enero, que incluía una lista de seis páginas de equipos de fabricación de papel que debían desmontarse y desecharse como requisito de la venta. El contrato de venta filtrado se incluyó con otros documentos presentados el mes pasado por la Asociación de Trabajadores Occidentales de Pulpa y Papel en un intento por obtener la intervención de la División Antimonopolio del Departamento de Justicia de los EE. UU.

WestRock inicialmente no devolvió las llamadas solicitando comentarios, pero después de que salió la historia, el director de comunicaciones corporativas de WestRock, John Pensec, llamó y dijo que el acuerdo con KBD Enterprises está muerto porque el comprador no pudo cumplir los términos del acuerdo de compra de 8.25 millones de dólares.

“Esa transacción en particular no se cerró antes de la fecha límite del contrato, que era el 29 de mayo”, dijo Pensec. “Estamos decepcionados de que no se cerró porque el comprador potencial no pudo obtener financiamiento”.

Kejriwal había ofrecido pagar 15 millones de dólares por el molino, aunque solo  5 millones serían contado, y el resto se pagaría en más de 10 años, a 1 millón por año. Kejriwal ha recibido el apoyo del sindicato de trabajadores del molino, que quiere que sus trabajadores despedidos vuelvan a trabajar en Newberg.

Pensec dijo que WestRock no podía negociar con Kejriwal en ese momento porque estaba bajo un contrato con KBD. Pero ahora WestRock está abierto a múltiples ofertas de compra que han llegado, dijo.

“En este punto, estamos evaluando todas las opciones para el sitio”, dijo Pensec. “Estamos evaluando el mejor uso de las instalaciones de Newberg”.

Esas opciones incluyen reiniciarlo como una fábrica de papel, aunque la compañía esperaría un mayor precio para un comprador que planea operar una planta, dijo.

Greg Pallesen, presidente de la Asociación de Trabajadores Occidentales de Pulpa y Papel, con sede en Portland, se mostró escéptico de que WestRock haya tenido un verdadero cambio de opinión.

“Es una gran noticia, fantástica, si WestRock es realmente serio. Y si lo son, llamarían a Rahul (Kejriwal) lo antes posible”, dijo Pallesen cuando se enteró de los comentarios de Pensec.

WestRock también le dijo previamente al sindicato que no permitiría que se reutilizara el equipo de fabricación de papel, durante las negociaciones laborales formales cuando la fuerza de trabajo estaba siendo despedida, dijo Pallesen.

“WestRock nos ha dicho muchas cosas que no son precisas”, dijo. “Siguen preocupados por su imagen pública y no por lo que están haciendo”.

Pallesen dijo que Kejriwal quiere usar papel reciclado local para hacer papel de periódico en Newberg para exportar a India, que no compite directamente con WestRock.

La carta del sindicato a los funcionarios antimonopolio generó inquietud sobre la oferta pendiente de WestRock de comprar KapStone Paper and Packaging Co., que posee fábricas en Longview y el área de Seattle, entre otras propiedades. Pallesen teme que la fábrica Longview también pueda ser cerrada.

Pensec se negó a decir si su empresa ha sido contactada por funcionarios federales antimonopolio. La compra de KapStone aún está siendo revisada por los reguladores, dijo.

Después de que el artículo de Tribune se publicó, salió a la luz otro posible comprador de la fábrica. Mu Lin, quien se graduó de Reed College en 2016, dijo que había hablado con un agente de WestRock el año pasado, antes de que se firmara el acuerdo con KBD Enterprises, sobre la posibilidad que la compañía china de su padre que compra el molino abandonado de Newberg.

Su padre es dueño de Forest Packing Group con sede en Zhejiang, al sur de Shanghai, que fabrica cajas y otros contenedores. La compañía emplea a unas 1.800 personas, dijo Lin, y tuvo ventas de alrededor de 500 millones de dólares el año pasado.

“Básicamente me dijeron que las máquinas de papel deben ser destruidas”, dijo Lin. “No hubo negociación al respecto, no importa cuánto ofrezcamos”. Lin dijo que la compañía de su padre podría pagar más de los 15 millones de dólares ofrecidos por Kejriwal, y todo sería en efectivo.

La operación de Lin reiniciaría el molino utilizando desechos de papel reciclado recolectados localmente para fabricar pulpa o nuevos productos de papel. Hay una escasez de pulpa para hacer papel en China, dijo Lin, y el papel de desecho chino es de “peor calidad” que el papel reciclado de Oregón.

Los expertos dicen que costaría 500 millones a 1.000 millones abrir una nueva fábrica de papel en el Noroeste, por lo que es poco probable.

La fábrica de Newberg tiene cuatro activos principales que cualquier planta requiere: equipos de fabricación de papel, amplio suministro de agua, acceso ferroviario y electricidad barata, dijo Jerry Powell, editor y editor de Resource Recycling Inc., una revista comercial líder de la industria con sede en Portland.

Pero hay una tendencia reciente en la industria papelera estadounidense de cerrar fábricas para reducir el suministro y aumentar los precios, dijo Powell. Lo mismo ocurrió cuando la fábrica de International Paper cerró en Albany, dijo. “En otros lugares es una estrategia común”.

Probablemente sea una buena movida comercial para WestRock asegurar que la planta esté cerrada, dijo Powell. “Desea eliminar la amenaza de que alguien compita contra usted”.

Pero es una “terrible” noticia para el sector de reciclaje de Oregon, si una fábrica de papel no puede ser reabierta aquí, dijo.

El papel mezclado representa aproximadamente el 60% de lo que los habitantes de Oregón ponen en sus contenedores de reciclaje en acera, y ese papel de desecho se está amontonando en pacas en las instalaciones de reciclaje de la zona.

“Perder el mercado de papel mezclado destruirá el reciclaje en la acera”, finalizó Powell. Sin el papel mixto, puede prever que el reciclaje en la acera se reducirá a pequeñas recolecciones mensuales de plásticos y cartón en su mayoría.

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